Члены предложения - синтаксическая категория, организуемая значениями субъекта, предиката, объекта и разнообразных определителей в их взаимных отношениях друг к другу и выражаемая отдельными словоформами и сочетаниями слов, занимающими в предложении определённые синтаксические позиции. Одни Ч. п. организуют минимальную основу предложения, они называются главными: в двусоставном предложении (см.) - это подлежащее (см.) и сказуемое (см.), в односоставном предложении (см.) -главный член односоставного предложения. Другие Ч. п. являются распространяющими и традиционно называются второстепенными - это определение (см.), дополнение (см.), обстоятельство (см.).
Деление Ч. п. на главные и второстепенные проводится в грамматиках 19 в. и сохраняется до сих пор в школьных грамматиках и многих работах по синтаксису. Противопоставление главных и второстепенных Ч. п. не всегда совпадает с той информативной нагрузкой, к-рую они несут в предложении. В ряде случаев распространяющий член содержательно может быть более существенным, чем главный Ч. п. Во многих случаях тот или иной Ч. п., традиционно определяемый как второстепенный, на самом деле не является второстепенным не только с точки зрения семантической структуры предложения, но и с точки зрения его формального строения. Так, напр., в таких предложениях, как Воды прибывает; Не прошло и недели; Быть грозе словоформами в род. и дат. п. обозначен субъект, семантически совпадающий с субъектом, выражаемым подлежащим в предложениях Вода прибывает; Не прошла и неделя; Будет гроза, а роль этих словоформ в грамматической структуре предложения является организующей.
Ч. п. выделяются на двух основаниях - смысловом (логическом) и формальном (грамматическом). Начало учению о Ч. п. в аспекте категорий логики было положено в работах А. X. Востоко-ва, Н. И. Греча, И. И. Давыдова, выделявших два разряда второстепенных Ч. п.: определение и дополнение. Развёрнутое учение о второстепенных Ч. п. и их классификация даны в работах Ф. И. Буслаева, к-рый рассматривал второстепенные Ч. п. в двух аспектах: в грамматическом -как слова, присоединяемые к главным членам посредством согласования, управления, примыкания, и по значению, т. е. на основании логического вопроса. Буслаев выделял три второстепенных члена: определение, дополнение и обстоятельство. Критикуя Буслаева, Л. Л. Потеб-ня строил классификацию второстепенных Ч. п. на их соответствии частям речи. Это учение получило развитие в работах Д. Н. Овсянико-Куликовского, А. М. Пешковского, А. А. Шахматова и др. Пешковский, отказываясь от названий «определение», «дополнение», «обстоятельство», использовал для обозначения этих Ч. п. термины «согласуемое прилагательное», «управляемое существительное» и «примыкающее наречие».
Традиционно второстепенные Ч. п. определяются как распространители других Ч. п.- главных и второстепенных; второстепенными считаются также обособленные Ч. п. (см. Виноградов В. В., «Введение к "Грамматике русского языка"», т. 2, ч. 1, 1954). Строгие грамматические границы между теми или иными второстепенными Ч.п. не всегда могут быть установлены. Кроме того, определению того или иного второстепенного Ч.п. по традиционным вопросам (определение - какой? чей?, дополнение — вопросы косвенных падежей, обстоятельство - как? каким образом? где? куда? откуда? когда? зачем? почему? и др.) противятся все те случаи, когда косвенно-падежные формы или наречия, открывая собою предложение, определяют не какой-то другой член этого предложения, а весь состав предложения в целом. Такие распространяющие словоформы очень часто заключают в себе нерасчленённое субъектно- или объектно-квалифицируюшее значение (ср., напр., такие сложные значения в выделенных словоформах: В семье переполох; С   поездкой  затягивается).
Деление второстепенных Ч. п. на определение, дополнение, обстоятельство традиционно сохраняется в преподавании рус. языка, хотя во многих работах и учебных пособиях отмечается, что внутренняя противоречивость и неграмматичность их выделения приводит к колебаниям в квалификации того или иного Ч. п. (особенно часты колебания при определении дополнения и обстоятельства, несогласованного определения и дополнения) или к толкованию ряда случаев как явлений переходных.
Возможен пересмотр учения о второстепенных Ч. п. с целью уточнения грамматических и семантических качеств Ч. п. в терминах семантической структуры предложения.