Шипящие согласные - согласные [ш], [ж|, [«'], а также [ш'] [ж'], называемые так по производимому ими акустическому впечатлению. В др.-рус. языке Ш. с. [ш'], [ж'], [V] исконно были мягкими: они возникли в результате первой палатализации (см.) или в результате изменения сочетаний согласных с /: 'chj, 'sj>$', *gj, 'zj, "dj>z\ 'kj', 'tj>c" (<?' развился также в результате изменения сочетаний 'kt, 'gt перед гласными переднего ряда). Исконная мягкость \ш'], [ж'], [ч'\ обусловливала то, что в памятниках письменности буквы, обозначающие эти согласные, употреблялись с последующими гласными буквами ь, и, а также л(ед) и ю: мышь, мужь, сЛчь; нессши, бежишь, чисть; несошл, жлти, часъ; пишю, кожюхъ, уюти. Вместе с тем буквы ш, ж, ч могли употребляться и с последующими а и у (но не с ы), и это свидетельствовало о том, что согласные [и/'], [ж'], [ч'] не имели твёрдой пары и не было необходимости после них дифференцировать написание гласных.
В истории рус. языка [шг] и [ж'] подверглись отвердению, а [ч'\ сохранился как мягкий согласный; отвердение Ш. с. относится к 14 в.: в этот период в памятниках появляются написания ш и ж с последующей буквой ы: живите, де-ржыть, Шышкина (Духовная грамота Дмитрия Донского, 1389). Совр. орфография сохраняет традиционные написания букв  и и ъ (в конце
существительных жен. рода и нек-рых форм глаголов) после ш и ж: шить, жир, мышь, рожь, несёшь, не тревожь.
Совр. долгие Ш. с.  [ЯГ] и [ж'] возникли из
др.-рус. сочетаний [ш'т'ш'], [ж'д'ж'] (восходящих к праслав. сочетаниям соответственно 'stj, 'skj, *sk и 'zdj, *zgj. 'zg) в результате утраты взрывного элемента в этих сочетаниях в таких словах, как ищу — [иш'т'ш'у]> >[иш'у], леща - [л'сш'т'ш'в]>[л'еш'а], дрожжи -        [др6ж'д'ж'и\>\др6Ж'и],        дождик -
\д6ж'д'ж'ик]>[д6Ж'ик]. Они сохраняют мягкость во многих рус. диалектах и в старомоск. произношении, лёгшем в основу устной формы лит. языка (см. Московское произношение); в других говорах они подверглись отвердению, а
иногда сохраняются в виде [шч'}, [ждж'] или [шт'], [жд']. В совр. рус. лит. языке наблюдается тенденция к произношению твёрдого [ж\: []ёжу], [вбжы], [в'иЖат'] или сочетания [жд']