Ь, Ь — тридцатая буква русского алфавита. Называется «мягкий знак». По
начертанию восходит к букве кириллицы (см.) «ерь», к-рая числового
значения не имела. В памятниках до сер. 12 в. означала фонему,
представленную редуцированным гласным звуком (см. Редуцированные
гласные), к 13 в. перешедшим в гласный е или исчезнувшим (см. Падение
редуцированных). Один из знаков слав, азбуки, не имевших прототипа в
греч. письме и введённых создателями слав, письма для выражения слав,
фонем, чуждых греч. звуковой системе.
В совр. письме буква ь имеет след. графические значения: 1) на конце
слова и перед согласными (не после шипящих) обозначает мягкость
предшествующей согласной фонемы: брать, редька; 2) после согласных
перед буквами е, ё, и, ю, я выступает как разделительный знак,
указывая, что эти буквы обозначают сочетания фонем (/э), (Jo), (Ju),
(jy), (ja): чьей, нальёт, семьи, вьюга, судья; 3) сочетание букв ьо
обозначает (Jo) в заимствованных словах: бульон, лосьон, медальон.
После шипящих согласных на конце слова и перед согласной ь не имеет
графического значения и пишется по традиции: рожь, идёшь, моешься,
плачь, режьте, беречь, вскачь, лишь.