Буква - минимальный значимый графический знак определённой системы письма, единица алфавита (см.). С помощью Б., иногда в сопровождении иных графических знаков, осуществляется письменная и печатная фиксация речи, передаётся информация во времени и пространстве.
Совр. рус. алфавит (азбука) содержит 33 буквы: а, б, в, г, д, е, ё, ж, з, и, й, к, л, м, н, о, п, р, с, т, у, ф, х, ц, ч, ш, щ, ъ, ы, ь, э, ю, я. Каждая Б. в составе алфавита занимает постоянное место и имеет, как правило, особое наименование: напр., н — «эн», р — «эр», с — «эс», в — «вэ», п — «пэ», к - «ка», х - «ха», а также а, о, и, ы и т. д. В рус. письме Б. обозначает обычно отдельный звук в составе слова; с функциональной точки зрения -фонему (см.) либо её реализацию (аллофон) или нек-рые сочетания звуков (фонем). 20 букв передают согласные звуки (фонемы): б, п, в, ф, д, т, з, с, г, к, х, м, н, л, р, ж, ш, ч, ц, щ; 10 букв служат для обозначения гласных, из них а, э, о, ы, у обозначают только гласные; и, я, е, ё, ю обозначают мягкость предшествующего согласного звука (фонемы)+гласные [и], [а\, [э], [о], [у] или сочетание йота [/] (см. Согласные)+гласный {пять [п'ат'], лес [л'ес], лёд [л'от], люк [л'ук]; яма IjaMb], есть [j'ecm'], ёлка \]6лкъ], юность \]унъс'т'\\ Б. й передаёт звук «и неслоговое» {бой [бои]) и в нек-рых случаях согласный j - «йот» {йог [jok]). Две Б. ъ (твёрдый знак) и ъ (мягкий знак) не имеют самостоятельного звукового эквивалента. Б. ь служит для обозначения мягкости предшествующих согласных, парных по мягкости-твёрдости, на конце слов и в нек-рых случаях между согласными: боль — больной; после Б. шипящих ч, ж, ш Б. ъ является показателем нек-рых грамматических форм (3-го склонения существительных - дочь, рожь, но ср. кирпич, шалаш; повелительного наклонения - режь и др.). Б. ь и ь выступают также в функции разделительных знаков {разъезд, пьют).
В иных системах азбуки выражение звукового значения в слове может быть различным; встречаются двубуквенные обозначения, напр. в нем. языке ch - \х\, долгие гласные - ie, aa; могут быть трёхбуквенные обозначения, напр. нем. sch — [ш], франц. саи - [б] и др. В большинстве случаев начертания Б. в письменной форме существенно отличаются от печатных.
По своему начертанию и значению Б. рус. азбуки восходят к древней кириллице (см.); нек-рые из них с 11 в. изменились и по форме, и по значению, ряд Б. утратился, а в нек-рых случаях были созданы новые Б., напр. я, э, й. В совр. рус. письме все Б., кроме ы, ъ, ъ, употребляются в двух вариантах, зто - прописные, или заглавные (большие), Б. (крупных размеров, выступающие над строкой) и строчные, или малые, Б., не выступающие над строкой, не возвышающиеся над остальными Б. в строке. В печатной форме прописные Б. отличаются от строчных обычно только высотой (кроме А и а, Б и б, Е и <?), в письменной (рукописной) форме прописные отличаются от строчных Б. не только по величине, но часто и по начертанию. Общепринятые рукописные начертания Б. даются в учебном пособии - в «Прописях» и изучаются в начальных классах средней школы.
Правила употребления прописных Б. в рус. письме сложились только в 19 в. В рус. письме прописные Б. употребляются в начале имён собственных, в начале предложений (после точки); часто в начале стихотворной строки. В других системах письма возможны иные правила употребления заглавных букв; напр., в нем. письме с прописной Б. пишутся все имена существительные.
В др.-слав. рукописях, написанных кириллицей, встречаются заглавные Б. большого размера, часто они выполнялись с применением краски и орнаментальных украшений (т. н. инициалы). Этими Б. обычно начинались значительные отрезки текста, они выполняли выделительную и художественную функции, поскольку вплоть до 18 в. существовало беспробельное написание текста. О. А. Князевская.