Вокализм (от лат. vocalis - гласный звук) -система гласных (см.) какого-либо языка, диалекта или говора. Изучается как в синхронии (на данном этапе развития), так и в диахронии (истории формирования). В системе В. гласные находятся в определённых отношениях между собой и с окружающими их согласными. Система В. совр. рус. лит. языка является результатом длительного исторического развития, сущность к-рого заключается в постепенном уменьшении состава фонем, образующих систему В., и в ослаблении различительной (фонологической) функции гласных. Др.-рус. язык до сер. 10 в. имел 11 гласных фонем: и, ы, у, е, о, а, ё (гласный переднего образования средневерхнего подъёма, на письме обозначавшийся буквой "fe; см. Ять), ъ и ь (см. Редуцированные гласные), о и е (носовые гласные непереднего и переднего образования, на письме обозначавшиеся буквами жид; см. Юсы). Все гласные выступали как самостоятельные фонемы, различая словоформы др.-рус. языка (б'илъ — быль, даль -долъ, в'елъ - воль, м'елъ — м'ёлъ, сънъ — санъ, д'ън'ъ — дань, зобъ - зфъ, п'етиь — путь и т.д.). Они могли употребляться после всех согласных (за исключением того, что ы, о, ъ не выступали после исконно мягких); гласные переднего образования воздействовали на предшествующие согласные, сообщая им полумягкость (неполное смягчение).
В сер. 10 в. др.-рус. язык утратил носовые: о изменился в у, к-рое совпало с исконным у (зубъ-^-зубъ, г^стъ—"густъ), а е - в особый гласный а (п ет'ъ-«-и' 'am ь, м ети'м-*-л'am'и). Т. о., ко времени появления письменности в др.-рус. языке насчитывалось только 10 гласных фонем, но фонологическая их роль оставалась прежней. Эта роль изменилась в сер. 11 в., когда полумягкие согласные смягчились полностью. В связи с этим оказалось, что непередние гласные стали употребляться только после твёрдых согласных, а передние - только после мягких (лишь а и у могли употребляться как после твёрдых, так и после мягких). Это обстоятельство обусловило почти полную потерю гласными и согласными раздельной фонологической самостоятельности. В сер. 12 - нач. 13 вв. др.-рус. язык утрачивает ещё две фонемы — ъ и ь (см. Падение редуцированных): из ъ в сильной позиции развивается о, а из ь - е, совпавшие с исконными о и е. Вместе с тем уже после смягчения полумягких фонема а совпадает с фонемой а после мягких согласных, а фонема ы функционально сближается с и (они употребляются параллельно: ы после твёрдых, и после мягких согласных); после падения редуцированных ы |с точки зрения Московской фонологической школы (см.)] становится разновидностью (аллофоном) фонемы и, выступающей после твёрдых согласных (ср.: изба — к-ызбе, Иван — с-Ываном).
После утраты ъ и ь в др.-рус. языке произошла смена тонового ударения динамическим, в результате чего во многих диалектах возникла новая гласная фонема (хотя и неустойчивая в истории языка и, может быть, локальная) — закрытое б (лабиализованный гласный средневерхнего подъёма непереднего образования, напряжённый и долгий); эта фонема возникла из о под бывшей восходящей интонацией, тогда как исконное о и о из & дали обычное открытое о. На протяжении 13 в. и последующего времени в разных диалектах по-разному меняется и фонема ё: в одних она совпадает се, в других с и, в третьих сохраняется как ё (или
дифтонг ис). Наконец, в этот же период, приблизительно до 16 в., в рус. языке развивается изменение е (из е исконного и из ь) в о после мягких перед твёрдыми согласными (напр., н'есъ — н'ос, в'елъ - в'ол). В результате всех этих процессов в рус. языке, учитывая его диалекты, под ударением максимально может быть 7 гласных фонем: и, у, е, о, ё, 6, а; в тех говорах, где нет фонемы б, выступает 6 гласных, а в тех, где нет б и ё,— 5 фонем. Такую пятифонемную систему В. имеет и совр. рус. лит. язык (согласно другой точке зрения, восходящей к Л. В. Щербе и разделяемой его последователями, и и ы представляют собой разные фонемы, и тогда система В. лит. языка считается шестифонемной; при этом в качестве аргумента в пользу признания ы самостоятельной фонемой выдвигается возможность в совр. лиг. языке изолированного употребления ы, напр. «буква ы», «Операция Ыр, и употребления этого звука в начале слова в таких случаях, как ыкать, ыканье, и в заимствованных топонимах или собственных именах).
Вместе с тем утрата ъ и ь и развитие иных фонетических процессов обусловили подчинение системы В. системе согласных фонем рус. языка, тогда как до утраты редуцированных определяющую роль в др.-рус. языке играл В. Подчинённость системы В. системе консонантизма выражается в воздействии согласных на качество гласных и в изменении признака непереднего — переднего образования гласных в зависимости от твёрдости -мягкости предшествующих и последующих согласных (см. Консонантизм).
Безударный В. в рус. лит. языке и диалектах отличается большой сложностью в реализации гласных фонем (см. Аканье, Еканье, Иканье, Оканье, Яканье).