Гласные — звуки речи, основной особенностью к-рых является их роль в слогообразовании - гласный всегда образует вершину слога. Артикуляционные и акустические характеристики Г. не позволяют говорить об их принципиальных различиях с согласными (см.): когда называют Г. «ртораск-рывателями», упускают из виду то обстоятельство, что в действительности сужение, образуемое при артикуляции нек-рых закрытых Г., может быть сопоставимо с сужением, образуемым при артикуляции нек-рых согласных; акустической особенностью Г. считают то, что при их образовании действует только голосовой источник, однако и это не является их специфическим свойством — целый ряд сонорных согласных также образуются лишь при участии голосового источника.
При артикуляционной классификации Г. учитывают положение языка - степень подъёма языка вверх, по направлению к твёрдому нёбу, и его продвинутость вперёд или назад в полости рта - и характер губной артикуляции. По подъёму различают Г. верхнего (закрытые, или узкие), среднего и нижнего (открытые, или широкие) подъёма; по продвинутости в полости рта -Г. переднего ряда и Г. заднего ряда, а также Г. смешанного и центрального ряда. По работе губ -огубленные (лабиализованные) Г., при образовании к-рых губы округляются и выпячиваются, и неогублённые (нелабиализованные), при артикуляции к-рых губы не играют активной роли.
Артикуляционные характеристики рус. Г.: а) по подъёму: Г. верхнего подъёма - и, ы, у; среднего подъёма - е (не путать с буквой е), о; Г. нижнего подъёма - а; б) по ряду: Г. переднего ряда - и, е; Г. заднего ряда - у, о, а; Г. ы характеризуется изменением положения языка при его произнесении: начинаясь как Г. непереднего ряда, он заканчивается как передний, совпадая по артикуляции с Г. и; в) по огубленности: неогублённые - и, ы, е, а; огубленные - у, о.
Поскольку артикуляция Г. не локализована, в пределах каждой из групп возможны довольно значительные различия — так Г. переднего ряда с является менее продвинутым вперёд, чем Г. и, среди гласных заднего ряда эти различия ещё значительнее - самым задним в группе является Г. у, наиболее продвинутым вперёд - Г. а, к-рый нек-рые исследователи считают даже гласным не задним, а «средним» или даже передним. С точки зрения общефонетической классификации понятие «среднего» ряда отсутствует, поскольку реально существует лишь смешанный ряд (язык распластан в полости рта по всей её длине) и центральный ряд (язык собран в комок в центральной части полости рта). Такая артикуляция свойственна основным аллофонам гласных, а в различных комбинаторных и позиционных условиях реализуются очень разнообразные звуки: не только достаточно закрытый е, но и более открытый э, не только задний Г. а, но и сильно продвинутый вперёд аллофон и т. д.
Особенности артикуляции влияют на акустические свойства Г. Надгортанные полости, выступающие в роли резонаторов, усиливают определённые частоты, называемые формантами Г. При описании акустических характеристик Г. используют обычно сведения о частоте двух формант — первой и второй; имеется зависимость между частотой формант и характером артикуляции: чем более закрытый Г., тем ниже частота первой форманты; чем более задний Г., тем ниже частота второй форманты. Акустические характеристики рус. Г. находятся в полном соответствии с этим правилом: наиболее низкой частотой первой форманты характеризуются Г. верхнего подъёма и, ы, у; Г. нижнего подъёма а имеет наиболее высокую по частоте первую форманту; наиболее высокую вторую форманту имеет Г. переднего ряда и, наиболее низкую - огубленный Г. заднего ряда у.
Безударные Г. отличаются от ударных по своим артикуляторно-акустическим свойствам: безударный и - менее передний и менее закрытый, чем ударный; безударный у — менее задний и менее закрытый, чем ударный; безударный а, наоборот, характеризуется большей закрытостью по сравнению с ударным и сильными изменениями по ряду в зависимости от соседних согласных.
Эти отличия безударных объясняются в первую очередь сокращением их длительности по сравнению с длительностью ударных: т. к. время произнесения безударных в полтора-два раза меньше времени произнесения ударных, артикуляционные органы не успевают достигнуть положения, характерного для ударных Г. Существуют определённые закономерности употребления Г. Так, под ударением возможны все шесть гласных фонем, представленных разнообразными аллофонами. В безударных слогах, как правило, не употребляются о и е, так что в пределах одной морфемы возникают чередования ударных о vie с безударным а и и (дом - дома), (лес -леей); ударный а после мягкого согласного чередуется с безударным и (пять - пяти), а любой и в абсолютном начале слова — с ы, если этому слову предшествует слово, оканчивающееся на твёрдый согласный (Иван - брат Ивана). Старое правило, в соответствие с к-рым перед Г. переднего ряда могли находиться только мягкие согласные, сейчас справедливо лишь для и, тогда как перед е возможны как мягкие, так и твёрдые согласные: меры - мэры, тело - темп и т. д.
Существуют разногласия в описании Г.: не все исследователи согласны с тем, что ы имеет диф-тонгоидный характер, изменяясь по ряду; спорным является и вопрос о роли фонетических свойств в системе фонем: высказывается мнение, что ряд -это признак, зависящий от твёрдости или мягкости предшествующего согласного (ср. палка — пять), и поэтому он не является фонологически существенным; при таком решении для характеристики системы Г. достаточными оказываются только признаки подъёма и огубленности.