Жестов язык - коммуникативная система, план выражения к-рой строится не на акустической, как в звуковых языках, а на кинетической (жестикуляторно-мимической) основе. Распространено мнение, что Ж. я. предшествовали звуковым языкам. Ж. я. служат основным, а нередко и единственным средством общения глухих. Во многих регионах мира были также распространены Ж. я. слышащих; их существование отмечено в Северной и Южной Америке, Африке, Австралии, Океании, Индии, на Кавказе, в Средиземноморье.
Среди Ж. я. слышащих наиболее известны Ж. я. аборигенов Австралии и Северной Америки. Широкое распространение Ж. я. среди австралийцев связано с ритуальным молчанием юношей во время инициационных обрядов и вдов в период траура, длившегося у нек-рых племён до года и более; Ж. я. используются также для коммуникации на расстоянии, для соблюдения тишины на охоте и т. п. Территориальное распространение отдельных Ж. я. австралийцев не совпадает с этническими и лингвистическими границами.
В североамериканских прериях был широко распространён единый Ж. я., использовавшийся в основном при межэтническом общении; по нек-рым данным, в кон. 19 в. им владело св. 100 тыс. человек.
Ж. я. глухих, наиболее развитые кинетические системы общения, потенциально не уступают по коммуникативным возможностям звуковым языкам, но фактически их лексика беднее лексики развитых лит. языков, что является следствием низкого социолингвистического статуса Ж. я. Структурно эти Ж. я. независимы от звуковых языков. Их родственные связи не определяются родством соответствующих национальных языков. Напр., амслен - Ж. я. глухих США и б. ч. Канады - близок к языку глухих Франции, но не родствен языку глухих Великобритании. Ж. я. глухих России (и ряда стран СНГ) также родствен франц. Ж. я.
Высказывания на Ж. я., кроме основного, жес-тикуляторного компонента, имеют ещё и немануальный компонент (использование взгляда, выражения лица, движений головы и тела), функции к-рого значительно шире функций невербального компонента звуковых высказываний. Мимика в ряде случаев служит для противопоставления иначе не различающихся лексем.
Ж. я. называют также жестовые манифестации звуковых языков. В развитых обществах ббльшая часть глухих двуязычна: наряду с родным Ж. я. они владеют и общенациональным языком. При общении на общенациональном языке используется его жестовый вариант: синтаксическая структура общенационального языка сохраняется, морфология, как правило, редуцируется, слова звукового языка заменяются жестами родного языка; те лексические и грамматические единицы, аналоги к-рых в родном языке отсутствуют, дактилируются (побуквенно передаются средствами пальцевой азбуки).