Звуковые законы — регулярно осуществляющиеся в современном состоянии или в истории языка звуковые (фонетические) изменения. В разные периоды истории в языке могут действовать разные 3. з. Закон, живой для одной эпохи, в другую эпоху может прекратить своё действие, возникают другие 3. з. Напр., в истории рус. языка в древнейшую эпоху действовал 3. з., по к-рому согласные к, г, х перед гласными переднего образования изменялись в мягкие шипящие ч', ж', ш' (см. Палатализация). Этот 3. з. определял произношение к, г, х перед непередними гласными и произношение на их месте мягких шипящих перед передними гласными: рука - поручити, другъ -дружити, сухъ - сушитпи. В более позднюю эпоху этот 3. з. перестал действовать: к, г, х и ч, ж, ш стали возможны перед одними и теми же гласными, но результаты действия прежнего закона сохранились в явлении чередования заднеязычных с шипящими в совр. рус. языке. В 13—15 вв. в рус. языке действовал 3. э., по к-рому гласный е изменился в о после мягких согласных перед твёрдыми {нес-*-нёс, пес-"пёс, береза-*• берёза), после прекращения действия этого закона произношение е в такой позиции стало возможным (лес из Л"ксъверх из ве[р']хь, женский из же[н']ский, заимствованное аптека), результаты действия прежнего 3. з. сохраняются в совр. рус. языке в виде чередования е/о (.сельский — сёла, веселье — весёлый, темень — тёмный).
В совр. рус. лит. языке действует ряд 3. з., определяющих характер его фонетической системы. Таков закон регулярного совпадения гласных а, о, е в первом предударном слоге в одном звуке (см. Аканье), закон сочетаемости глухих шумных согласных только с глухими шумными, а звонких - только со звонкими: о[пс]ыпать, по[тп]исать, но[шк]а, ла\фк\а и сва[д'б]а, про[зб]а, во[гз]ал, [зд']елать. Этим З.з. подчиняется произношение любого слова и любой формы.
Одни и те же З.з. могут действовать в ряде родственных языков, результаты их осуществления могут быть одинаковыми или различными. Напр., рассмотренное выше изменение к, г, х в ч', ж', ш' осуществилось с одинаковыми результатами во всех слав, языках, а изменение сочетаний т и й с j дало разные результаты в разных слав. языках (напр., общеслав. 'svetja дало др.-рус. c&kua, ст.-слав. св\шта, польск. iwieca; общеслав. 'medfa — др.-рус. межа, ст.-слав. межда, польск. miedza). Эти результаты обнаруживают регулярные закономерные соответствия между слав, языками, что имеет важное значение для изучения проблемы родства языков и закономерностей развития их звукового строя.
3. з. действуют как абсолютные для определённого языка в определённый период его развития, однако на их действие иногда оказывают влияние условия их осуществления, к-рые могут нарушать последовательность их проявления. Напр., в совр. рус. лит. языке на конце слов, как правило, произносится только твёрдый [м] (столом, дам, тем, им), это отражение действия древнего З.з. отвердения мягкого [м'] в абсолютном конце слова. В таких же словах, как семь, восемь, темь, озимь, заумь, впрямь, отвердения [м'\ не произошло, что объясняется или воздействием на эти формы форм косвенных падежей (см. Аналогия), где после [м'] был гласный (типа семи, восьми), или поздним их происхождением, когда З.з. отвердения конечного [л'] перестал действовать.
Причины возникновения звуковых изменений изучены недостаточно, можно только предполагать, что они заложены в самом языке и вызваны внутренними тенденциями его развития, а также влиянием других языков и диалектов.