Кириллица - одна из двух древнейших славянских азбук (см. Глаголица). Название восходит к имени Кирилла (см. Кирилл и Мефодий), выдающегося просветителя и проповедника христианства у славян. Вопрос о времени создания К. и её хронологическом соотношении с глаголицей нельзя считать окончательно решённым. Нек-рые исследователи предполагают, что К. была создана Кириллом и его братом Мефодием (« первоучителями славянскими») в 9 в., ранее, чем глаголица. Однако б. ч. специалистов считает, что К. моложе глаголицы и что первой слав, азбукой, к-рую создали Кирилл и Мефодий в 863 (или 855), была глаголица. Создание К. датируют эпохой болг. царя Симеона (893—927), вероятно, она была составлена учениками и последователями Кирилла и Мефодия (Климентом Охридским?) на основе греч. (византийского) торжественного унциального письма. Буквенный состав древней К. в целом соответствовал др.-болг. речи.
Для передачи др.-болг. звуков унциальное письмо было дополнено рядом букв (напр., Ж, Ш, Ъ, Ь, ж, А и др.). Графический облик слав, букв стилизован по византийскому образцу. В состав К. были включены «лишние» унциальные буквы (дублетные: И-I, O-W, Ф-0и др.), буквы, встречающиеся только в заимствованных словах; В К. по правилам унциального письма применялись надстрочные знаки: придыхания, ударения, сокращения слов с титлами и выносными буквами. Знаки придыхания (с 11 по 18 вв.) изменялись функционально и графически. Буквы К. употреблялись в цифровом значении (см. таблицу), в этом случае над буквой ставился знак титла, а по сторонам её — две точки или одна.
Письменные памятники эпохи создания К. не сохранились. Не вполне ясен и состав букв первоначальной К., возможно, нек-рые из них появились позднее (напр., буквы йотированных гласных). К. употреблялась у южных, вост. и, очевидно, нек-рое время у зап. славян, на Руси была введена в 10-11 вв. в связи с христианизацией. К. у вост. и южных славян имеет длительную традицию, что засвидетельствовано многочисленными памятниками письменности. Древнейшие из них датируются 10-11 вв. К точно датированным относятся др.-болг. надписи на каменных плитах 10 в.: Добруджанская (943) и царя Самуила (993). Рукописные книги или их отрывки, написанные на пергамене, сохранились с 11 в. Время и место создания древнейших из них определяется по палеографическим и языковым приметам. К 11 в. относятся «Саввина книга» (сборник евангельских чтений - апракос), «Супрасльская рукопись», «Енинский апостол» и др. Самая ранняя датированная и локализованная вост.-слав, рукопись - Остромирово Евангелие 1056—1057 (см.). Вост.-слав, рукописи сохранились в ббльшем количестве, чем южнославянские. Древнейшие деловые документы на пергамене относятся к 12 в.: др.-рус. грамота князя Мстислава (ок. 1130), грамота боснийского бана Кулина (1189). Сербские рукописные книги сохранились с кон. 12 в.: Ми-рославово Евангелие (апракос, 1180-90), Вукано-во Евангелие (апракос, ок. 1200). Датированные болг. рукописи относятся к 13 в.: Болонская псалтырь (1230-42), Тырновское Евангелие (тетр, 1273).
К. 11-14 вв. характеризовалась особым типом письма - уставом (см.) с геометричностью в начертаниях букв. С кон. 13 в. у южных славян и с сер. 14 в. у восточных буквы К. теряют строгий геометрический облик, появляются варианты начертания одной буквы, увеличивается количество сокращённых слов, этот тип письма называется полууставом (см.). С кон. 14 в. на смену уставу и полууставу приходит скоропись (см.).
В письменности вост. и южных славян изменялась форма букв К., менялись состав букв и их звуковое значение. Изменения вызывались языковыми процессами в живых слав, языках. Так, в др.-рус. рукописях 12 в. выходят из употребления буквы йотированных юсов (см.) и юса большого; буква юса малого постепенно приобретает значение [ 'а] с предшествующей мягкостью или сочетания [/я]. В рукописях 13 в. возможен пропуск букв Ъ, Ь, отражается взаимная мена букв Ъ — О и Ь - Е. В нек-рых рукописях начиная с 12 в. буква *Ь пишется на месте буквы Е (юго-западные, или галицко-волынские, источники), в ряде др.-рус. рукописей встречаются взаимная мена букв Ц - Ч (новгородские рукописи с 11 в.), мена С - Ш, 3 - Ж (псковские). В 14-15 вв. появляются рукописи (среднерусские), где возможна мена букв *к - Е или *к — И и др.
В 14-17 вв. К. и слав, орфографией пользовалось население совр. Румынии. На основе К. исторически сложились совр. болг. и сербский алфавиты, рус, укр. и белорус, алфавиты и через рус. алфавит - алфавиты многих других народов.