Классификация языков - распределение языков мира по определённым, в т. ч. таксономическим, рубрикам в соответствии с принципами, вытекающими из общей цели исследования, и на основе определённых признаков. Проблема К. я. возникает при их сравнительном изучении и мыслится иногда как его конечная цель, для достижения к-рой необходимо всестороннее рассмотрение систем сравниваемых языков в поисках наиболее существенных характеристик, к-рые кладутся в основу классификации (параметры К. я.) - одномерной (по одному параметру) или многомерной (по нескольким параметрам). Существуют два основных вида К. я.-генеалогическая и типологическая. Основное различие между ними в том, что первая, будучи по характеру таксономической, базируется на понятии родства языков, вторая — на понятии сходства (формального и/или семантического), причём она также может (но не обязательно) представлять собой таксономию, т. е. классификацию с иерархией уровней (родо-видовыми отношениями). С точки зрения своих целей они не сводимы одна к другой, но их принципы могут пересекаться: генеалогическая К. я. нередко строится с учётом типологических признаков, что бывает неизбежным при недостаточной сравнительной изученности соответствующих языков, когда их генеалогическая классификация носит предварительный характер. Независимость двух видов К. я. проявляется в возможности типологической классификации в пределах уже установленных генеалогических группировок.
Существует и третий вид К. я.— ареальная, занимающая хотя и автономное, но промежуточное положение между двумя указанными классификациями. Она учитывает распространение языковых явлений в пространственной протяжённости и межъязыковом (междиалектном) взаимодействии. Ареальная К. я. возможна и для идиомов (различных языковых образований - языка, диалекта,
говора, лит. языка, его варианта и других форм существования языка) внутри генеалогической К. я. (напр., полесский ареал, охватывающий бе-лорусско-укр. диалекты), и для языков разной генетической принадлежности (напр., карпатский ареал венгерско-слав. диалектов); в ареальной К. я. важную роль играют признаки, связанные с контактными явлениями (см. Контакты языковые); ареальная классификация возможна и внутри одного языка применительно к его диалектам, она лежит в основе лингвистической географии (см.).
При генетическом подходе к К. я. оперируют таксономическими категориями: семья, ветвь, группа и т. п., при типологическом - тип, класс, при ареальном - ареал, зона (напр., зона переходных говоров); особую категорию ареальной К. я. образуют языковые союзы. Только генеалогическая К. я. носит абсолютный характер (каждый язык принадлежит к одной определённой генеалогической группировке и не может изменить этой принадлежности; случаи ошибочного отнесения языка к одной семье или группе с последующим переносом в другую семью в расчёт не принимаются). Типологическая К. я. всегда относительна и исторически изменчива ввиду изменчивости самой структуры языка и её теоретического осмысления; ареальная К. я. обладает большей или меньшей устойчивостью в зависимости от характера параметров классификации. Только для ареальной К. я. существенна территориальная локализация идиомов, генеалогическая и типологическая К. я. строятся независимо от пространственного размещения языков.
Вопросы К. я. стали активно разрабатываться с нач. 19 в., один из первых капитальных трудов в этой области - «Митридат» И. К. Аделунга (1806-17), где в синкретической форме намечены все три вида К. я. С сер. 20 в. интенсивно обсуждаются теоретические принципы различных видов К. я.; многие языки ещё не нашли окончательного места в генеалогической К. я. (особенно в Африке, Океании, Полинезии), для нек-рых же решается вопрос уже о метагенеалогической классификации, исходящей из возможности более глубокого родства ряда установленных семей (напр., ностратиче-ские языки). Во 2-й пол. 20 в. повысился интерес к проблемам ареальной классификации, типологическая классификация обогатилась новыми идеями и методами.