Корень — главная и обязательная часть слова, смысловое ядро его лексического значения; общая Л часть родственных слов. Слов без К. не бывает, Единственным исключением является глагол вы-. путь, в к-ром выделяется префикс вы- (ср.: вы/нуть и вы/тащить, вы/нести), суффикс -ну- (ср.: вы/ну/ть и вывер/ну/ть, вы-дер/ну/ть) и суффикс инфинитива -ть.
К. очень разнообразны по фонемному составу. Немногочисленны К., состоящие из одной гласной или согласной фонемы. Таковы исконно русские к(ого)/к(ому), ч(его)/ч(ему), т(а)/ т(о)/т(е), о(кать), предлоги у, к, в к т. п. Чаще встречаются двухфонемные К.: да(м), жг(у), би(л), ви(л), да, на, от, из и т. п. Большинство рус. слов имеет в К. от 3 до 5-6 фонем. К. из 7 и более фонем встречаются обычно в заимствованных словах или в исконно рус. словах, претерпевших опрощение: витамин, кенгуру, вермишель, велосипед; закадычн(ый), околоток.
К. изменяемых именных слов, как правило, оканчиваются на согласные, а глагольные - на гласные и согласные: дерсв(о), стол, бел(ый), дв(а), тр(и); дер(ут), сп(ят), но: да(ть), ли(ть). В неизменяемых именных словах нередки К. на гласные: кино, хаки, шимпанзе.
В связи с изменениями аффиксального окружения может сильно видоизменяться внешний облик К., его фонемный состав. Это происходит в результате разнообразных морфонологических преобразований. Ср.: жечь, жёг, жг(у), жж(ёшь), (с)жиг(ать), (под)жиг(ать), (о)жог; жа(ть), жим, жом (выжимки), жм(ых), (вы)жим(ать).
По числу К. слова делятся на однокорневые и многокорневые. Простые слова имеют по одному К., а сложные обладают двумя или более К.: син(еть), дорог(а), вод(о)люб, вод(о)гряз(е)торф(о)парафин(о)леч(ение), семь/сот/пять(и)десят(и)лет(ис).
Большинство К. свободно сочетается со словообразующими аффиксами: карман - кармашек, карманчик, карманщик, карманный, прикарманить; земл(я) — землица, землишка, земляной, заземлить и др. Такие К. встречаются и без словообразующих аффиксов (карман, земля). Это свободные К.
В рус. языке немало слов, К. к-рых принудительно связаны со словообразующими аффиксами, употребляются только в сочетании с суффиксами, префиксами: Такие К. называются связанными. А. А. Реформатский назвал их радиксоидами (от лат. radix - корень и греч. oid - подобный). Связанные К. могут сочетаться с одним лишь аффиксом (обычно суффиксом), напр.: ежев/ик/а, бу-жен/ин/а, круш/ин/а. Это унивалентные радик-соиды - унирадиксоиды (Е. А. Земская).
Свободные К. совпадают с непроизводной основой: дом, кофе, бел(ый), рёв(реву), здесь, там, для, около, мяу. Это т. н. корневые слова. Они возглавляют словообразовательные гнёзда. В составе гнезда К. (корневые слова) выполняют важные функции - участвуют в семантической и структурной его организации, выступая как структурно-семантический центр, где сосредоточен весь генофонд родственных слов.
В рус. языке одна корневая морфема может дать жизнь многим сотням слов. Так, в словарях зафиксировано с К. ветер более 90 слов, клей - 151, вить- 166, белый- 242, брать- 390, бить -456, вести - 503 и т. д. Корень электричество) употребляется в составе св. 3 тыс. образований.
Различаются К. повторяющиеся, участвующие в словообразовании, употребляющиеся в двух и более словах (ср.: лес- лесок, лесной и т.п.), и корни единичные, не участвующие в словообразовании, употребляющиеся в словах-одиночках {бра, фрау, наизусть).