Алфавит [греч. alphabetos, от названий двух первых букв греч. алфавита — «альфа» и «бета» (новогреч. «вита»)] - система графических знаков установленной формы — букв (см.), расположенных в определённой последовательности. С помощью А. создаётся письменная, затем печатная фиксация звучащей речи конкретных языков. А. позволяет записать текст, пользуясь минимальным количеством легко и быстро запоминающихся знаков, в целях передачи и закрепления записанного в пространстве и времени. Алфавитное письмо -одна из систем письма, существующих в мире наряду с идеографической, словесно-слоговой, силлабической. В совр. письменности обычно А. называют буквенно-звуковые системы (напр., греч., лат., араб., арм., рус. А. и др.) с постоянным составом знаков. Каждый знак А., т.е. буква, обозначает, как правило, отдельный звук в составе слова, с функциональной точки зрения — фонему либо её реализацию (аллофон) или нек-рые сочетания звуков (фонем). На раннем этапе развития нек-рых А. буквы обозначали цифры, напр. в греч. А., в др.-слав. А.
Зарождение принципа А. относят к кон. 2-го тыс. до н. э. На основе древнейших зап.-семитских систем слогового письма сложилось консонант-но-силлабическое письмо, преобразовавшееся со временем в буквенно-консонантное финикийское письмо с постоянным составом знаков. Этот про-тоалфавит, содержащий 22 знака лишь для обозначения согласных, распространился в нач. 1-го тыс. до н. э. по всей территории Ближнего и Среднего Востока. Очевидно, финикийский А. не был единственным для своего времени. Однако именно на основе финикийского А. сформировались многие древние вост. А. (напр., арамейский) с особым обозначением гласных в графическом знаке согласных. Специальные, отдельно стоящие знаки для гласных впервые появились в греч. А. (8 в. до н.э.), развившемся также на базе финикийского А. С этих пор все А. при внешних различиях в графических знаках следуют принципам, установившимся в греч. А.
Нек-рые исследователи усматривают А. в консо-нантно-слоговых системах письма с определённой совокупностью знаков, расположенных в постоянном порядке, напр. А. деванагари в инд. письме.
В 20 в. наибольшее распространение имеет лат. А., сформировавшийся на базе греч. А. к 1 в. до н. э. На его основе построены А. большинства языков стран Европы, Америки, Австралии, нек-рых стран Азии, Африки. Значительное распространение имеет слав, гражданский А. (см. Гражданский шрифт), представляющий видоизменение древней кириллицы (см.), сложившейся, в свою очередь, также на базе греч. А. в 9 в. н. э. Этот А. является основой письменности православных славян (русских, украинцев, белорусов, болгар, сербов, македонцев), а также ряда неслав, народов, ранее входивших в состав СССР. В исламском мире используется араб. А., своими корнями восходящий к арамейскому письму и сформировавшийся в нач. 6 в. Араб. А. используется арабоязычными народами, а также применяется в письменностях Ирана, Афганистана, Пакистана, Индии, нек-рых районов Китая, Вьетнама.
Особые национальные А. используются в греч., евр., арм., груз, и нек-рых других письменностях.
Количество букв в различных А. зависит от звукового состава того или иного языка; в рус. А. 33 буквы (см. Азбука), в греч.- 24, в классическом лат.- 23, в итал.- 21, в арм.- 39, в араб.- 28. В нек-рых совр. национальных системах письма для передачи особых звуков к основным добавляют дополнительные буквы, применяют двух-, трёх-, четырёхбуквенные написания. Присоединяются также особые надбуквенные и подбуквенные (диакритические) знаки.
Знание последовательности букв А. имеет большое значение при поиске информации во всех совр. средствах её хранения, в основе организации к-рых лежит принцип упорядочения по А. Об истории рус. алфавита см. в ст. Азбука.