Лингвистическая география - раздел языкознания, задачей к-рого является изучение территориального распространения языковых явлений. Л. г. выделилась из диалектологии (см.) в кон. 19 в., когда по мере накопления диалектных данных лингвисты заинтересовались проблемой совпадения или несовпадения границ разных языковых фактов (или их изоглосс, см.) в связи с изучением характера бытования диалектов (см.), а также вопросов происхождения индоевропейских языков. Обнаружение фактов расхождения изоглосс отдельных языковых явлений привело нек-рых учёных в 70-80-х гг. 19 в. к мысли об отсутствии диалектных границ и о смешанном характере диалектов (Г. Пауль, П. Мейер, позже Г. Парис). Споры по этому вопросу (Гр. Асколи -Мейер) могли быть решены только путём систематического картографирования отдельных языковых явлений, варьирую'цихся по говорам. Это привело к идее создания диалектологических атласов, с к-рой и связано выделение Л. г. в самостоятельную дисциплину. Изучение «языковых ландшафтов» (ареалов распространения языковых фактов), отображённых на лингвистических картах, повлекло за собой пересмотр понятия «диалект», но не его отмену. Стало очевидно, что диалекты существуют, хотя и не представляют собой чётко отграниченных, замкнутых образований. Обычно обнаруживается ядро диалекта -центр средоточия основных его структурных особенностей - и периферия («зона вибрации»), в пределах к-рой совмещаются черты разных диалектов. Методы выделения диалектов на основании пучков изоглосс и иерархической их оценки к 70-м гг. 20 в. уже достаточно разработаны (В. М. Жирмунский, Э. Косериу, К. Ф. Захарова, В. Г. Орлова).
Сопоставительное изучение изоглосс различных языковых явлений даёт ценные сведения для ретроспективного изучения их истории, выявления структурных взаимосвязей, установления относительной хронологии их развития. Эти данные в совокупности представляют богатейший материал для исторической диалектологии, для восстановления истории строя народно-разг. языка в его территориальных разновидностях. Л. г. открывает и новые возможности изучения истории формирования лит. языка.
Методы Л. г., распространённые на изучение лингвистических ареалов, перекрывающих совр. языковые границы, служат для воссоздания картины распространения и взаимодействия языков на той или иной территории в прошлом. Напр., методом типологического изучения языковых ареалов (М. Бартоли, А. Мейе и др.) восстанавливаются распространение древних индоевропейских языков, центры их радиации, выясняются причины инноваций и др. Подобного рода данные используются для изучения проблем происхождения языковых семей
Работы по Л. г. совр. отечественных языковедов продолжают традиции рус. языкознания в изучении географического распространения языковых явлений, начатом в 20 в. Моск. диалектологической комиссией, созданной в 1903 по инициативе А. А. Шахматова. Её членами Н. Н. Дурново, Н. Н. Соколовым и Д. Н. Ушаковым была в 1915 опубликована первая работа по классификации вост.-слав, диалектов - «Опыт диалектологической карты русского языка в Европе». Развитие совр. рос. Л. г. связано гл. обр. с работами Р. И. Аванесова и моек, лингвогеографов его школы, а также лингвогеографов ленинградского направления, имеющих своё понимание предмета (Жирмунский, Б. А. Ларин, Ф. П. Филин и др.). Аванесов создал оригинальную теорию Л. г., обращенную в основном на изучение самого языкового явления как объекта картографирования. Разработка понятия диалектного различия, его структуры связана в этой теории с общим пониманием языка не как суммы диалектов, а как сложной системы, включающей общие элементы, свойственные языку в целом, и частные - различительные элементы, характеризующие отдельные его диалекты. В качестве объекта картографирования выделяются поэтому не отдельные изолированные факты языка, а языковые явления как элементы системы языка. Диалектные различия как соотносительные элементы строя отдельных говоров являются ядром этой теории. Понятие диалектного различия, разработанное Аванесовым и его учениками применительно к разным уровням языка, легло в основу теории картографирования, реализованной в «Диалектологическом атласе русского языка» (см. Атлас диалектологический). Детальная классификация изоглосс этого атласа послужила основанием для нового диалектного членения рус. языка, разработанного представителями моек, диалектологической школы Захаровой и Орловой. В рамках этой же школы Н. Н. Пшенично-вой осуществлена оригинальная по своей методике структурно-типологическая классификация рус. говоров (см карту № 3 к ст. Диалектология).
Теория Л. г., созданная Аванесовым, была во многом использована при разработке принципов создания «Общеславянского лингвистического атласа», организатором и руководителем к-рого являлся Аванесов.