Морфема (от греч. morphe - форма) - минимальная значимая часть слова. Напр., слово желтоватый в форме им. п. муж. рода ед. ч. содержит три М.: желт-, -оват- и -ый. М. желт- (корень) несёт основное признаковое (цветовое) значение этого слова (то же, что и в словах жёлтый, желтизна, желтеть и др.), М. -оват- (суффикс) имеет значение слабой степени проявления признака (ср.: беловатый, зеленоватый, простоватый и т.п.), М. -ый (окончание) - грамматическое значение муж. рода, ед. ч., им. п. (ср. желтый, старый и т. п. с той же М.). Каждая из трёх значимых частей слова желтоватый является минимальной, поскольку меньшим отрезкам (напр., отрезку желали -тп-) нельзя приписать в данном слове к.-л. значение.
Термин «М.» введён И. А. Бодуэном де Куртенэ в 70-х гг. 19 в. и является общепринятым в совр. лингвистике.
Среди М. по своей роли в слове противопоставлены прежде всего корень (см.) и аффиксы (см.). Корень - главная М. слова, несущая основной элемент его лексического значения; аффиксы вносят дополнительные, служебные значения - словообразовательные и грамматические. Корень обязательно присутствует в каждом слове (слов без корня нет) и может полностью совпадать с основой (см.), как, напр., в слове жёлтый. Аффиксы не могут полностью совпадать с основой; их присутствие в слове необязательно (ср. неизменяемые слова типа вдруг, но, нет, где корень - единственная М.).
По месту в слове (словоформе) в рус. языке различаются след. виды аффиксов: окончание (см.), или флексия, приставка (см.), или префикс, суффикс (см.), постфикс (см.) и соединительный аффикс, или интерфикс (см. Соединительная морфема).
Значение корня (корней) в слове всегда более конкретно, чем значения аффиксов того же слова.  Аффиксы вообще более абстрактны по выражае- мым ими значениям. Наиболее абстрактны интер- фиксы, значение к-рых сводится к идее соедине- ния; они указывают на связь простых основ и тех
значений, к-рые в них заключены, в составе сложной основы. С этой точки зрения место интерфиксов среди аффиксов можно уподобить месту служебных слов среди всех слов языка.
М. могут быть связанными и свободными. Свободные (несвязанные) М.- такие, к-рые материально совпадают с основой хотя бы в одном неслужебном слове, связанные — такие, к-рые никогда не совпадают с основой, т. е. встречаются всегда в сочетании с другими М. основы. Напр., корень рук— свободная М., т.к. совпадает с основой в слове рука (в основах слов рукопожатие, рукастый, руиной и др. она выступает в сочетании с другими М.), а корень -пас- в словах i запасти и припасти - связанная М., т. к. высту- I пает только в сочетании с приставками. В качестве свободной М. могут выступать только корни; к связанным М. относятся все аффиксы и небольшая часть корней. Свободное употребление аффикса (ср., напр., «имажинисты, футуристы и прочие исты*) влечёт за собой превращение этого аффикса в корень.
Характерной чертой М. является их повторяемость в сочетании с разными М. Значение М. обычно выявляется в ряду образований, содержащих данную М. В полном смысле этого термина М. могут считаться лишь такие значимые части слов, к-рые вычленяются не в одном слове (если только они не равны основе слова, как, напр., единственная М. слова вдруг, не встречающаяся в других словах) и при этом сочетаются с разными М. основы. Таковы, напр., значимые части слова желтоватый.
В то же время различные части основ, сочетающиеся только с одной М. основы, не могут рассматриваться как М. в полном смысле этого термина. Ср., напр., часть бужен'- в слове буженина, сочетающуюся только с суффиксом -ин-, вычленяемым при сопоставлении со словами баранина, конина и т. п., обозначающими сорт мяса, или часть -альон в слове почтальон, сочетающуюся только с корнем почт-, вычленяемым при сопоставлении со словами почта, почтовый и т. п. Основы с такими морфемоподобными отрезками характеризуются менее отчётливой членимостью, чем основы слов типа желтоватый.
В разных словах и словоформах М. могут формально (по составу фонем) видоизменяться. Формальные видоизменения М. называются морфами (см.).
Членимость слов на М. (морфы) исторически изменчива (см. Опрощение, Переразложение).
См. также Морфемика, Морфонология.