Опрощение - одно из изменений морфемной структуры слова, проявляющихся в ходе развития языка: основа, ранее членимая на морфемы (выделяющая в своём составе префикс или суффикс), со временем перестаёт выделять аффикс и становится основой нечленимой, равной корню. Напр., в глаголе забыть, исторически образованном от глагола быть с помощью префикса за-, но ныне несоотносимом с глаголом быть, выделяется корень забы-; в слове басня, образованном от ныне устарелого глагола баять ('говорить, рассказывать') с помощью суффикса -сн(я) (того же, что в слове песня), в совр. языке не выделяется суффикс, основа равна корню.
Основная причина О.— т. н. деэтимологизация, или демотивация, слова, т. е. потеря им первоначальной словообразовательной мотивированности другим словом. О. способствуют след. явления: 1) изменение значения слов; так, слово красный, первоначальное значение к-рого 'красивый', во вторичном значении — цветовом — перестало мотивироваться словами краса, красота и выделять корень крас-; слово прекрасный, первоначальное значение к-poro 'очень красивый', в совр. значении не соотносится со словом красный и потому не выделяет префикса пре-; 2) исчезновение из языка мотивирующего слова; так, устаревание и дальнейшее полное исчезновение слова вага — 'вес' способствовали О. первоначально мотивированного им слова важный; 3) фонетические изменения, разрушающие связь однокоренных слов; напр., О. слов облако, обод, обоз — первоначально отглагольных, мотивированных соответственно глаголами обволакивать, обводить и обвозить с префиксом об-, способствовало упрощение группы согласных на стыке префикса и корня: *бв>б, а в результате изменения дъщанъ ('нечто дощатое') > чан это слово перестало мотивироваться словом доска.
Вследствие О. нередко меняется написание слова, напр. задъхлый (от задохнуться) > затхлый (слово, в к-ром перестали выделяться префикс за-и суффикс -л-); иногда исчезают из языка целые непродуктивные аффиксы (напр., суффикс -р-, выделявшийся в прилагательных добрый, бодрый, острый, хитрый и др.). В результате О. в языке появляются новые корни. Сведения о первоначальном морфемном членении слов, подвергшихся О., можно найти в этимологических словарях. Впервые описал явление О. и предложил этот термин В. А. Богородицкий.