Орфограмма (от греч. orthos - правильный и gramma — буква) — написание, определяемое на основе правила орфографии (см.). Понятие «О.» охватывает элементарные графические знаки (буква;   строчной/прописной   вариант   буквы;   контакт/пробел/дефис и нек-рые др.) и отражает элементарную единицу совр.  рус. письма, к-рая реализуется также и  в другом варианте -  как графограмма   (написание,   определяемое  непосредственно по звуку, т. е. без применения правил орфографии). Позиция графограммы — сильная, т. к. в ней не существует противоречия между графической и орфографической нормой, здесь возможно единственное написание и пишущему не нужны частные инструкции («как слышится, так и пишется»). Позиция О.— слабая: графическая норма шире орфографической, т. к. графика допускает два и более написания, в то время как орфография — только одно; вследствие этого уже нельзя полагаться на звук, ибо тогда возможны ошибки ([вада], но вОда), и необходимо пользоваться специальными правилами орфографии (вода, т. к. вбды).
До усвоения орфографической нормы носитель языка владеет единственным, фонетическим правилом — пишет, ориентируясь на собственный слух,- по звуку. На этом этапе владения рус. письмом ни в одной из позиций графического знака для него нет выбора написания и надо специально учить различать позиции, в одной из к-рых можно писать, следуя обозначаемому звуку, а в другой — только на основе правил орфографии. Правило орфографии требует от пишущего иного способа определения графического знака, чем фонетическое: в орфографических предписаниях воплощается и конкретизируется морфематиче-ский (морфологический) принцип мотивации, согласно к-рому, прежде чем установить правильное написание, необходимо выяснить, в какой морфеме находится О. В связи с этим понятие «О.» может быть представлено обучающимся в развёрнутом виде, более содержательно: написание, определяемое на основе правила орфографии, т. е. через морфему. Решение других взаимосвязанных практических вопросов - как формулировать конкретную О., чтобы опознать её, как установить правило, необходимое для определения данной орфограммы,— обусловлено местом и ролью соответствующих понятий в акте письма.
Лингвистическое описание О. должно включать два компонента: 1) правильный графический знак; 2) мотивация этого знака (позиция), напр. «ё (е) после шипящих в корне слова». Но пишущему требуется не описание О., а руководство для установления её в акте письма, напр. «В корне слова после шипящих пишется ё (е), кроме слов-исключений», т.е. порядок компонентов обратный: 1) мотивация правильного графического знака; 2) правильный графический знак. Исторически понятия, отражающие т. н. «проблематичные», «сомнительные» написания, сначала получили статус правил орфографии, и лишь позднее сложилось понятие О. как элементарной единицы системы письма.
Если формулировать единичные О и сопряжённые с ними единичные правила, одновременное использование тех и других в обучении правописанию оказывается избыточным из-за тождества обозначаемого ими явления и, как следствие, содержания формулировок (ср.: О.- «раздельное написание не с глаголами»; правило орфографии - «не с глаголами пишется раздельно»). В то же время обращение к системным отношениям орфограмм даёт возможность эффективного применения обоих понятий.
В каждом конкретном употреблении любая О. представлена одним из её вариантов. Варианты О. позиционно связаны (имеют интегральный мо-тивационный признак) и различаются дифференциальными (различительными) признаками. Позиционная связанность (тождество позиции) вариантов   О.   позволяет  обозначить  её  обобщённо:
1)  перечень всех возможных в данной позиции правильных графических знаков; 2) интегральный мотивационный признак. Напр., «о-ё(е) после шипящих», «обозначение гласного в корне слова» и др. Формулировка варианта О., помимо двух названных компонентов, включает и третий -его дифференциальный признак: о-ё(е) после шипящих в корне слова, о-ё(е) после шипящих в суффиксах и окончаниях глаголов и отглагольных образований, о—ё(е) после шипящих в суффиксах и окончаниях существительных, неотглагольных прилагательных и наречий. Формулировка О. отражает задачу, стоящую перед пишущим в позиции поливариантной О., формулировки вариантов - её частные разновидности, а правила орфографии - способы их решения. При этом каждому варианту О. соответствует правило, содержащее:   1)  дифференциальный  признак  О.;
2)  интегральный признак О.; 3) правильный графический знак. Применительно к О. «о-ё(е) после шипящих»: 1) в корне слова после шипящих пишется ё(е), кроме слов-исключений; 2) в суффиксах и окончаниях глаголов и отглагольных образований после шипящих пишется ё(е), кроме слов-исключений; 3) в суффиксах и окончаниях существительных, неотглагольных прилагательных и наречий после шипящих под ударением пишется о, без ударения — е, кроме слов-исключений.
Многие поливариантные О. имеют определённую структуру, когда дифференциальные признаки вариантов различаются по степени сложности. Структура О. является лингвистической основой разработки алгоритма для её определения: заданная последовательность анализа слова, к-рая позволяет оптимальным способом установить вариант О. (по его дифференциальному признаку) и применить нужное правило (содержащее тот же дифференциальный признак). В частности, в связи с О. «о-ё(е) после шипящих» надо определить последовательно: 1) в корне гласный или нет [если в корне, пишется е(е), кроме слов-исключений с о]; 2) глагол, отглагольное образование или нет
[если да, пишется ё(е), кроме слов-исключений]; 3) под ударением гласный или нет (если под ударением, пишется о, если нет - е, кроме слов-исключений).
Понятия О., варианта О. и правила орфографии находятся в диалектических отношениях: формулировка О. обозначает общее, варианта О.— частное, правила орфографии - единичное.