Пробел - промежуток между буквами, служащий графическим знаком для обозначения раздельного написания слов (см. Орфография). Входит в противопоставление «контакт - дефис (см.) - П.», лежащее в основе орфографических правил слитного - дефисного - раздельного написания слов и словосочетаний и отражающее сложные отношения (смысловые, словообразовательные, формально-грамматические) между языковыми единицами. Данное противопоставление включает ряд частных противопоставлений. Противопоставление «дефис- П.» («дефис-ное - раздельное написание») дифференцирует сложные слова и словосочетания, напр.: административно-производственный и административно выделенный, радикально-демократический и радикально настроенный, общественно-государственный и общественно опасный.
Противопоставление «контакт - дефис» («слитное - дефисное написание») представлено у существительных типа военнопленный и прилагательных типа военно-полевой; дифференцирует написания типа бугорчатозубый, комплекснознач-ный (в к-рых вторая часть слова самостоятельно не употребляется) и бугорчато-ребристый, комплексно-аналитический.
Проблемы орфографического оформления «контакта - дефиса - П.» решаются орфографическими правилами, к-рые сложились в результате научных исследований и анализа письменной практики. Регламентация слитного, дефисного и раздельного написания восходит к 18 в. В древнейших рус. текстах обычным было слитное (контактное) письмо, без П. между словами. Древние тексты членились не на слова, а на более крупные смысловые отрезки, в интервале между к-рыми ставились знаки препинания (крест, точка, комбинации разных точек и нек-рые другие знаки). Текст начал более или менее последовательно члениться на слова с распространением книгопечатания (см.). В. К. Тредиаковский и М. В. Ломоносов обратили внимание на написание служебных слов, дающих па практике много колебаний. Я. К. Грот разработал рекомендации о слитном, раздельном и дефисном написании наречий, образованных от предложно-именных сочетаний, с частицами -либо, -нибудь, частицы не и др. Правила написания отдельных структурных типов сложных существительных и прилагательных сформулированы в 30-х гг. 20 в., систематизированы в «Правилах русской орфографии и пунктуации» (1956) и представлены на конкретном лексическом материале в «Орфографическом словаре русского языка» (31 изд., 1994). С 1972 выходит словарь-справочник «Слитно или раздельно?» (авторы Б. 3. Букчина и Л. П. Калакуцкая); его словник содержит ок. 100 тыс. слов, зафиксированных в словарях, энциклопедиях, в периодической печати и художественной лит-ре.