Прописная буква, заглавная буква, большая буква,- буква, отличающаяся от строчной (см. Буква) более крупными размерами, выступающая над строкой и нередко имеющая иное по сравнению со строчной буквой начертание (напр., Б-б, Д-д).
В практике многих народов, пользующихся буквенным письмом, сложилась традиция употребления П. б. в двух различных функциях: для выделения начала определённых отрезков текста (начала текста; первого слова после точки, восклицательного и вопросительного знака и т. п.; начала стихотворной строки); для выделения отдельных слов независимо от строения текста.
Выделение начальной буквы первого слова текста относится к числу древнейших приёмов письма, применявшихся ещё до изобретения книгопечатания (см.). После введения книгопечатания П. б. стала использоваться при написании первого слова предложения и для выделения собственных имён (см. Собственные существительные).
В 17 в появились первые рекомендации по употреблению П. б. Так, в книге М. Смотрицкого «Грамматика славенсюя правильная синтагма...» (1619) была сделана попытка определить круг слов, пишущихся с большой буквы. Выделяются:
1.   «Имена собственная»  (Богь,  Адамь и  т.п.);
2.  «Достоинства» (Царь, Патриархь, Воевода и т.д.);   3.   «Художества»   (Грамматгка,   ЛогЬка,
Философга и т. д.). Однако до 2-й пол. 19 в. упот-ребление П. б. не было упорядочено; напр., в 18 -нач. 19 вв. с П. б. писали все заимствованные существительные, названия должностей, званий, учреждений, наук и иек-рые др. (Автор, Литература, Генерал, Профессор, Председатель, Департамент, Землеописание и т.п.), хотя в сер. 19 в. многие «излишества» были устранены.
В 1885 Я. К. Гротом было издано руководство «Русское правописание» (22 изд., 1916). Правила, изложенные в нём, предлагали классификацию имён, пишущихся с П. б., и в своей основе были сохранены в «Правилах русской орфографии и пунктуации» (1956).
В совр. орфографии с П. б. принято писать собственные имена (имена, отчества, фамилии, прозвища людей, клички животных, географические, астрономические названия и т.д.) в отличие от нарицательных (см. Нарицательные существительные), а также наименования, выступающие в функции собственных имён (названия органов власти, учреждений, организаций, органов печати, произведений лит-ры и искусства, исторических эпох и событий и т. п.). Являясь способом выделения собственных имён в тексте, П. б. в ряде случаев также выполняют десемантизирующую функцию, с особенной очевидностью проявляющуюся в собственных именах, состоящих из нескольких слов; ср., напр., Большой Каменный мост (мост в Москве) - Кузнецкий Мост (улица в Москве), Боровицкие ворота (ворота в Моск. Кремле) -Карские Ворота (пролив), Красное Село (город).
Колебания в употреблении П. б. связаны с трудностями разграничения собственных и нарицательных имён, граница между к-рыми непостоянна и подвижна.
П. б. используется также для выделения нек-рых слов в особом употреблении: местоимения Вы при вежливом обращении к одному лицу (в письмах, документах), имён, выражающих в особых со стилистической точки зрения контекстах «высокие» понятия (Любовь, Поступок) и др
Основная тенденция усовершенствования правил употребления П. б. направлена на уменьшение их числа в тексте, а также на расширение круга слов, подлежащих кодификации Однако справедливо мнение Грота, что относительно употребления П. б. «за правилами всё-таки многое остаётся решать такту и здравому смыслу».