Сема (от греч. sema - знак) - минимальная, предельная единица плана содержания. С. представляют собой элементарные отражения в языке различных сторон и свойств обозначаемых предметов и явлений действительности. С. является операциональной единицей компонентного анализа (метода изучения содержательной стороны значимых единиц языка, состоящего в разложении значения на минимальные семантические составляющие) при исследовании семантического поля (см.) и лексико-семантических вариантов (ЛСВ) слов и установлении их сходства и различия Она реализуется как компонент семемы - элементарного значения слова (лексико-семантического варианта слова). В отличие от С, семема - единица плана содержания более высокого уровня: будучи социально обусловленной, она выступает как содержательная сторона языковой единицы на коммуникативном уровне. Так, семема как обозначение содержания ЛСВ отец (термина родства) состоит из нескольких С. (см. ниже).
Структура семемы обнаруживается благодаря сведению содержания значения к его простейшим составляющим - семам. С. как конструктивные компоненты значения не одинаковы по своему характеру и иерархическому rraiycy, т. к. отражаемые ими объективные свойства предметов и явлений имеют разную значимость для систематизации и различения внеяяыковых объектов.
Центральной и иерархически главной в структуре семемы является архисема- родовая интегрирующая С. свойственная всем единицам определённого класса и отражающая их общие категориальные свойства и признаки. В лексическом значении слова отец ('мужчина но отношению к своим детям'), как и во всех других терминах родства, выделяется архисема (родственник). С помощью дифференциальных С. описываются различия единиц семантического поля. Это С. видовые. Так, все пять С, образующих главное лексическое   значение  слова   отец,   а   именно:
< мужской пол >, < родитель >, < прямое родство >, < кровное родство > , < первое поколение >,- выступают как видовые уточнители родового понятия родственник — < (родственник) мужского пола>, < (родственник) родитель > и т. д. Благодаря указанным дифференциальным С. слово отец как термин родства противостоит по совокупности С. другим членам семантического поля: отец - мать ( < мужской пол > - < женский пол > ), отец - сын ( < родитель > - < рождённый >), отец- дядя (<прямое родство> -
< непрямое родство > ), отец - отчим ( < кровное родство > - < некровное родство >), отец - дед ( < первое поколение > - < второе поколение > ) и т. д. Архисемы и дифференциальные С. находятся в гиперо-гипонимических отношениях (см. Ги-понимия).
Кроме С, обеспечивающих устойчивость смысловой структуры слова, в его значении выделяются контекстуальные С, к-рые отражают различного рода ассоциации, связанные с обозначаемым предметом или явлением, и возникают в определённых ситуациях употребления слова. За счёт контекстуальных С. в речи (тексте) создаются коннотативные смысловые оттенки значения языковой единицы, на основе к-рых могут развиваться производные значения. Таковы, напр., С. <источник, начало чего-л. >, < отечески заботящийся о других > в слове отец: *Узнал он только, что латинский язык есть отец итальянского» (Гоголь); ^Полковник наш рождён был хватом: Слуга царю, отец солдатам» (Лермонтов).
При оптимальном определении состава и структуры С. как составляющих значения языковой единицы должны учитываться её отношения со всеми другими единицами семантического поля, т. е. её значимость в нём.
С. лексического значения не имеет своего специального формального выражения в непроизводных словах, но при словоизменении и словообразовании получает его, напр.: стол - стол-ы (<множественность > ), дом - дом-ик ( < уменьшительность > ) и т.п.
Семный анализ значения особенно существен при идеографическом описании словарного состава языка, в теории и практике лексикографии, в частности при создании специальных (терминологических) словарей и тезаурусов лит. языка.
Наряду с термином «С.» для обозначения минимальной единицы содержания используются также термины «семантический компонент», «дифференциальный семантический элемент (признак)», «семантический множитель», «семантический маркёр», «поэма» и др.