Сложное предложение - синтаксическая единица, состоящая из двух (и более) связанных между собой содержательно и формально частей, каждая из к-рых обладает категорией предикативности (см.). Всё С. п. в целом характеризуется как полипредикативная единица, в отличне от простого предложения, представляющего собой монопредикативную единицу. Будучи всегда полипредикативной структурой, С. п. не всегда по-липропозитивно, т. е. в форме С. п. может быть заключена и всего одна пропозиция, или одна «ситуация» (одно «событие») объективной действительности. Ср.: Что касается конференции, то она будет проходить в Москве = Конференция будет проходить в Москве.
Части С. п. соединяются в целостную синтаксическую единицу на основе одного из видов синтаксической связи. С. п., образованные на основе сочинительной связи (см. Сочинение), называются сложносочинёнными предложениями (см.); С. п., образованные на основе подчинительной связи (см. Подчинение),- сложноподчинёнными предложениями (см.). В нек-рых случаях провести разграничение между сложносочинённым и сложноподчинённым предложением не удаётся, поскольку в сфере С. п. отсутствует резкая граница между сочинительной и подчинительной связью (Хотя уже давно стемнело, но люди не расходились; Стоило пройти небольшому дождю, и все преобразилось; Стоило пройти небольшому дождю, как всё преобразилось).
Основными средствами связи между частями С. п. являются союзы (Он обещал мне, что придёт; Он пришёл, когда мы уже уходили) и союзные слова, в роли к-рых выступают относительные местоимения (Я не расслышал, что он произнёс; Надо спросить, когда приходит поезд).
Помимо союзов и союзных слов, в С. п. функционируют и другие средства связи. Среди дополнительных средств связи прежде всего выделяются т. н. лексические конкретизаторы союзов, т. е. разного рода лексические элементы (гл. обр. наречия, частицы), к-рые уточняют, конкретизируют широкое значение нек-рых союзов, напр. и, а, но (Мне там не понравилось, и поэтому я ушёл; Мне не хотелось двигаться, но я всё-таки встал; Отец молчал, и мать тоже молчала). Развитие у лексических элементов связующей функции приводит к тому, что они оказываются способными самостоятельно (без участия союзов) оформлять С. п., становясь, т.о., аналогами союзов (Отец молчал, мать тоже молчала). В качестве дополнительных средств связи в оформлении С. п. участвуют также местоимения, частицы и другие слова, коррелирующие так или иначе с основными союзными средствами (Было так жарко, что трудно было дышать; Здесь нужен такой человек, который умеет ладить с людьми; Он слишком простодушен, чтобы лгать; Всё кончилось тем, что завод пришлось закрыть).
В  рус.  языке существуют С. п.,  построенные по т. н. фразеологизированным схемам. Эти С. п. характеризуются наиболее тесной связью между частями. В одной из частей такого С. п. имеется союз,   в  другой  -   семантически   опустошённый (полностью или частично) лексический элемент, являющийся  структурно  обязательным  для  построения С. п. (Не успел он проснуться, как сразу потребовал завтрак; Стоит только пробежать лёгкому ветерку, и лепестки осыплются). Совр. научные классификации С. п. построены по структурно-семантическому принципу, т. е. в основу классификации положены и структурные, и семантические признаки С. п.
В речи представлены как С. п. с минимальным для данного типа количеством частей, так называемые С. п. минимальной конструкции (Экспедиция закончилась, и все её участники возвратились домой), так и С. п. усложнённого типа, представляющие собой объединение минимальных конструкций С.п. (Нам сообщили, что экспедиция закончилась и что все её участники возвратились домой).
Наряду со С. п., оформленными с помощью союзов и союзных слов, существуют также полипредикативные построения, оформленные бес-союзно. В совр. синтаксической науке нет единства в ответе на вопрос о том, как квалифицировать соединение двух (и более) предикативных единиц в одно целое без участия союзных средств: как бессоюзное С. п. или бессоюзное соединение предложений, рассматривая при этом последнее как единицу уже текстового уровня. Исключение бессоюзных полипредикативных конструкций из состава С. п. и присвоение им особого статуса бессоюзного соединения предложений обосновывается тем, что эти конструкции характеризуются отсутствием эксплицитно (вербально) выраженного структурного показателя связи. Включение бессоюзных полипредикативных построений в класс С. п. опирается на признание других грамматических средств (в первую очередь интонации и порядка слов) показателями специфической синтаксической связи, функционирующей в сфере С. п., недифференцированной, однако, по линии сочинение - подчинение.