Трёх стилей теория, учение о трёх стилях,- собирательное название стилистических теорий, существовавших в античной, западноевропейской и отечественной научной традиции, к-рые построены на основе разнородных лингвистических и нелингвистических принципов. Сближает эти теории использование приёма логического деления исследуемого объекта на три части для создания классификационной схемы письменной и устной речи, когда за основание деления принимается противопоставление полярных видовых понятий. Эти понятия могут выделить некую среднюю сущность, находящуюся на границе между ними. Среднее понятие как бы нейтрализует противопоставленность полярных понятий. Подобный исследовательский приём в разные исторические эпохи отличался своеобразием, т. к. понятие «речь» могло делиться по многим основаниям.
Основные приёмы трёхчастного изучения языка, выработанные риториками и грамматиками донациональной поры лит. языков, сводились к следующему: 1) давалась трёхчастная характеристика речи по территориальному признаку (ази-анский, или азиатский, род речи, аттический и родосский; эпоха эллинизма, 2 в.); 2) давалась трёхчастная классификация объектов описания, предметов описания, тем (высокие, средние и низкие объекты описания, напр. в «Риторике» Гер-могена, кон. 2 - нач. 3 вв.); 3) проводилось социально-идеологическое прикрепление трёх родов речи к. классам феодального общества: «важный род» соответствовал речи полководцев, царей, героев, «средний» — земледельцев, «простой» — простого народа, напр. в «Риторике» 13 в. Иоанна из Гарланда, в трактате Н. Буало «Поэтическое искусство» (1674); 4) проводилось трёхчленное описание речи по её экспрессивным качествам («величественная», или «пышная», речь, «средняя» речь, «скудная», или «тощая», речь, напр. в сочинениях Цицерона «О наилучшем роде ораторов» и Квинтилиана «Двенадцать книг риторических наставлений», сер. 1 в.); 5) давалось описание основных разновидностей ораторской речи - возвышенный, средний и сниженный роды речи, напр. в «Риторике к Гереннию» (1 в. до н.э.); 6) давалась трёхчленная характеристика речи в соответствии с целями и задачами сообщения: высокий род речи должен «услаждать» (delectare), средний - «трогать» (movere), низкий - «научать» (docere), напр. в сочинениях Цицерона и Квинтилиана.
В эпоху становления европейских лит. национальных языков трёхчленное описание используется для характеристики языковых стилей в рус., франц., нем., итал., польск. и других языках. Впервые в науке о рус. языке «Риторика» (1617-19) указала на существование языковых стилей в рус. лит. языке - «три рода глагола-ния»: «высокий», «мерный» и «смиренный». Три языковых стиля названы и охарактеризованы в «Риторике» М. И. Усачёва (1699), в работе «О риторическом искусстве» Феофана Прокоповича (1707), в «Риторике» Георгия Даниловского (до 1720), в «Риторике» Порфирия Крайского (1734)
и в других сочинениях по ораторскому искусству   571 17 - нач.  18 вв. (см.  Риторика).
Наибольшие заслуги в разработке теории трёх стилей применительно к рус. лит. языку принадлежат М. В. Ломоносову, для к-рого схема трёхчленного деления языка послужила формой, в к-рую он заключил результаты наблюдений в области исторического развития и стилистической организации рус. лит. языка («Краткое руководство к красноречию», 1748; «Предисловие о пользе книг церковных в российском языке», 1757).
Особое значение Т. с. т. приобретает в сер. 18 в. в связи с развитием классицизма. Напр., героические поэмы, оды, «прозаичные речи о важных материях» предписывалось писать высоким стилем; стихотворные дружеские письма, эклоги и элегии, «описания дел достопамятных и учений благородных» - средним; комедии, увеселительные эпиграммы, песни, дружеские письма в прозе, «описания обыкновенных дел» — низким.
Для разграничения стилистических контекстов рус. лиг. языка 17—18 вв. Ломоносов использовал принцип трёхчленного деления на разных уровнях: предметов или тем описания, «родов речений», звуков, грамматических форм, синтаксических конструкций, «штилей», жанров.
Основу стилистической теории Ломоносова составляет классификация «речений» рус. языка. Эта классификация носит историко-генетический характер, т. к. Ломоносов хотел указать, что лексика рус. лит. языка сложилась в результате длительного совместного развития народно-разг. стихии и книжного, «славянского» языка. Но методы обнаружения этих лексических групп и их оценка имеют стилистический характер.
Каждый из двух основных лексических разрядов, к-рые исторически принадлежат соответственно «славянскому» и рус. языкам, оценивается через призму трёх стилистических категорий, формулируемых Ломоносовым.
Во-первых, все группы «речений» характеризуются с точки зрения пристойности», т с соответствия их «материям», теме повествования или рассуждения. Во-вгорых, определяется степень употребительности групп «речений» в сферах речевого общения. В-третьих, они оцениваются с точки зрения такой важной стилистической категории, как понятность. Ломоносов классифицировал и разграничивал стили лит. языка в прямой зависимости от стилистической характеристики слов, выражений, грамматических форм, синтаксических конструкций и тем самым определил нормы стилей — высокого, среднего и низкого. «Штили» получили научную, лингвистическую характеристику, а трёхчленное деление речи оказалось приёмом научного исследования. «Разделение языка на три стиля вносило порядок в ту пестроту внешних форм - русских и церковнославянских, которая была особенно характерна для стилей литературного языка конца 17 - первой трети 18 в. Это была великая грамматическая реформа» (Виноградов В. В., «Очерки по истории русского литературного языка XVII-XIX вв.»,  1934, с. 100).
Теория трёх стилей с развитием рус. лит. языка потеряла свою актуальность, т. к. с последней четверти 18 в. в рус. лит. языке устанавливаются стилистические отношения нового характера, основанные на функциональном назначении языковых средств, способов их отбора, взаимного сочетания и соотношения при употреблении. В произведениях Н. М. Карамзина и А. С. Пушкина формируется понятие индивидуально-художественного стиля, к-рый становится определяющим фактором развития языка художественной литры и словесно-художественного творчества (см. Стиль, Стилистика, История русского литературного языка).